Sur le Angels Landing Trail, la rando mythique (et dangereuse !) du Parc national de Zion

Samedi 6 avril

Vers 8h30, on quitte Panguitch : cette nuit, il a neigé sur les hauteurs, et au petit matin, le thermomètre stagne autour de 0°C ! Une petite heure plus tard, quand on emprunte la route 9 à la bifurcation de Mt Carmel Junction, on change carrément de climat en reprenant 20°C d’un coup… On pénètre assez rapidement dans le Parc national de Zion, bien différent de Bryce, avec ses hautes falaises abruptes.

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Parc National de Zion – Route entre Mt Carmel Junction et le tunnel
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Parc National de Zion – Route entre Mt Carmel Junction et le tunnel
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Parc National de Zion – Route entre Mt Carmel Junction et le tunnel – Environnement aride
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Parc National de Zion – Route entre Mt Carmel Junction et le tunnel

Comme on ne préfère pas laisser tous les bagages sans surveillance dans la voiture, je reste sur un parking pendant que Gérard part faire le Canyon Overlook trail, une rando assez courte – 45mn aller-retour – mais très aérienne. Les vues sur le canyon de Zion et les falaises environnantes sont superbes !

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Parc National de Zion – Route entre Mt Carmel Junction et le tunnel – Canyon Overlook Trail
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Parc National de Zion – Route entre Mt Carmel Junction et le tunnel – Canyon Overlook Trail – Vue plongeante sur toute la vallée – A gauche, on voit la falaise dans laquelle est creusé le tunnel…

On repart vers le cœur du Parc national : la route traverse littéralement la roche grâce à un tunnel d’environ 1.7km creusé en 1930. Petit détail agréable : des « fenêtres » permettent d’apercevoir le paysage. A la sortie, la vue est splendide !

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Parc National de Zion – Route entre le tunnel et le Visitor Center

On passe rapidement vers le Visitor Center – on reviendra demain pour effectuer plusieurs petites randos – et on file directement vers Saint George, la ville où on a réservé notre motel pour deux nuits.

En chemin, on fait un petit arrêt devant un superbe ranch qui abrite des bovins aux cornes immenses !

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Ranch vers Springdale
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Ranch vers Springdale
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Ranch vers Springdale

Non loin, on sort de nouveau l’appareil photo devant un restaurant qui a thématisé l’aire de jeu pour enfant de manière assez rigolote, rappelant certains épisodes historiques de la région.

Vers 14h, on arrive au motel, on dépose nos bagages dans la chambre – très bien, grande et confortable – puis on déjeune dans un resto sino-japonais qui propose – entre autres – un superbe buffet de sushis à volonté. Pour 13.50$ par personne, on ne va pas se priver d’une telle aubaine ! Le ventre plein, on fait un tour dans Saint George – pas grand-chose à voir ! – et après quelques courses, on termine tranquillement la journée au motel.

Dimanche 7 avril

Pas de grasse matinée aujourd’hui, on se lève à 5h et sitôt prêts, on part au Parc de Zion. On se gare sur le parking du Visitor Center – gratuit, à la différence de celui installé devant les magasins – et on saute dans la première navette – à 7h – qui relie les différents points de vue et départs de balades du site. On n’est pas seuls, le véhicule est plein de randonneurs bien équipés et surtout conscients qu’une rando réussie s’attaque à l’aube. D’ailleurs, il fait encore à peine jour

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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Au départ, le jour pointe à peine…

On descend à l’arrêt Grotto, et après un ultime passage aux toilettes, à 7h30, on emprunte le chemin de la mythique rando Angels Landing, une « balade » figurant dans les 10 plus dangereuses du monde. On commence par longer la rivière Virgin, idéal pour se mettre en jambe sur un terrain presque plat et très agréable. Rapidement, le sentier – entièrement bétonné, ce qui pour nous, Savoyards, est un peu surprenant ! – grimpe en lacets plus ou moins serrés. Le rythme est assez intense – ça monte fort ! – mais on a la forme, et on progresse assez vite.

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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Très cool, le début !
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail

Après un faux plat traversé au fond d’une gorge – le « Refrigerator Canyon », surnommé ainsi en raison de son manque permanent d’ensoleillement – on parvient au pied des 21 virages de Walter’s Wiggle. Waow ! Bien raide, la grimpette est pourtant assez drôle à faire. D’ailleurs, on ne s’arrête quasiment pas, sauf pour quelques photos au niveau du virage n°18.

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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Les fameux 21 virages !

Après une heure de marche sur 3.5km, 350m de dénivelés positif, et un peu de transpiration tout de même, on arrive au Scout Lookout. Jusqu’à ce point, le chemin est très sécurisé et on ne ressent aucune sensation de malaise face à la pente.

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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Scout Lookout – Pour moi, le chemin s’arrête ici, je ne ferai pas les 800m restant !

A partir de là, les choses se corsent drastiquement et seuls les randonneurs au pied sûr, et surtout ne souffrant pas du vertige peuvent poursuivre l’ascension car celle-ci se déroule hors sentier, sur de la roche parfois glissante à flanc de falaise, sur un passage étroit d’à peine un mètre par endroits. Heureusement, des chaines facilitent la montée… Mais la difficulté du parcours – outre bien sûr qu’il relève plus de l’escalade que de la classique rando – est qu’il se déroule en aller-retour. Autrement dit, en plus du vide, il faut gérer les croisements ! Très peu pour moi, je passe mon tour : en effet, depuis un parcours sur des échelles glissantes et non sécurisées en Slovaquie, et plus récemment lors de l’ascension du Penon de Calp en Espagne, j’ai décidé de ne plus me faire des peurs inutiles avec le vertige. Gérard, lui, nullement impressionné, part à l’assaut du sommet !

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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Les 800 derniers mètres… Pas facile !
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Oui, oui… le « chemin » passe bien par la crête à gauche ! 
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Aérien !

Il grimpe assez rapidement, sans vraiment utiliser les chaines. Il faut dire qu’il a l’expérience de nombreuses courses techniques, cette montée ne l’intimide donc pas. Au sommet, il fait de nombreux clichés de la vallée – sympa, je pourrai ainsi profiter de la vue ! – puis, 45mn plus tard, il est de retour à Scout Lookout.

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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Sommet en vue !
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Passage délicat !
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail

Je n’ai pas bougé de l’endroit où Gérard m’a laissée, et je m’aperçois en repartant que j’avais les fesses posées à 50cm d’une falaise de 400m de haut ! On redescend les 21 virages, puis on enchaine les lacets, et après 50mn de marche rapide, on est de retour à Grotto.

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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Belle vue !
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail
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Parc national de Zion – Angels Landing Trail – Arrivée vers la Virgin River

On pique-nique vers 10h30 – oui, on est un peu décalés ! – puis on prend la navette qui nous dépose au terminus, à l’arrêt Temple of Sinawava. Là, on attaque une petite rando facileRiverside Walk – d’une heure le long de la rivière. En route, on aperçoit canards, dindes sauvages et cerfs.

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Parc national de Zion – Riverside Walk
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Parc national de Zion – Riverside Walk

J’ai même la chance de caresser un écureuil peu farouche qui semble beaucoup apprécier la prestation puisqu’il ne bouge absolument pas d’un pouce !

Plutôt que reprendre le shuttle, on marche le long de la rivière jusqu’à Big Bend. Sur les immenses falaises qui nous entourent, on observe bon nombre de grimpeurs… Chapeau, l’ascension ne semble pas des plus simples !

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Parc national de Zion – Balade depuis Temple of Sinawava jusqu’à Big Bend
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Parc national de Zion – Balade depuis Temple of Sinawava jusqu’à Big Bend – Remarquez les quelques grimpeurs sur la paroi…
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Parc national de Zion – Balade depuis Temple of Sinawava jusqu’à Big Bend

On reprend la navette, et on descend à l’arrêt Zion Lodge, point de départ de notre dernière balade de la journée sur le Lower Emerald Pool Trail qui nous mène au pied d’une jolie cascade qui alimente une piscine naturelle. Rafraichissant au milieu de ce paysage aride et semi-désertique, même si la baignade est interdite !

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Parc national de Zion – Lower Emerald Pool Trail
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Parc national de Zion – Lower Emerald Pool Trail

Je pensais que l’on enchainerait avec le Upper Emerald Pool Trail, mais pas de bol, celui-ci est fermé – tout comme le Kayenta Trail qui aurait permis une boucle jusqu’à Grotto – en raison d’un énorme éboulement survenu il y a peu de temps. On rebrousse donc chemin, et non loin du Zion Lodge, on retrouve la navette qui nous dépose au parking du Visitor Center. Il est 14h30, on a marché six bonnes heures, sur environ 17km et nos mollets ont avalé quelques centaines de mètres de dénivelé : ça suffit pour aujourd’hui ! On rentre à Saint George, et comme une petite faim nous prend, on retourne au buffet de sushis et autres chinoiseries.

Demain, changement d’ambiance, on va passer quelques jours de repos à Las Vegas, avant de partir à la découverte d’autres parcs nationaux !

INFOS PRATIQUES

  • Parc National de Zion, accès ouvert en permanence, 35$ pour une semaine et une voiture, pass annuel valide. Ne pas manquer le passage par la route 9 qui relie Mt Carmel Junction à Springdale. Navettes gratuites et fréquentes depuis le Visitor Center – belle boutique ! – jusqu’à Temple of Sinawava. Nombreuses randos aux difficultés variables. Pour info, on a enchainé :
    • Angels Landing, 3hAR (donné 4h), 8.7km, 453m+. Figurant parmi les 10 plus dangereuses randos au monde, la dernière partie du parcours ne doit pas être prise à la légère (plusieurs décès par chute sur cette portion). S’abstenir en cas de vertige ou tout simplement si on ne le sent pas. Bonne chaussures indispensables. Prévoir d’avoir les mains libres sur la partie délicate car elle s’apparente plus à de l’escalade qu’à de la rando. On peut s’arrêter à Scout Lookout, la balade est très sympa, la pente raide étant la seule difficulté (dans ce cas, 7.5km AR, environ 350m+).
    • Riverside Walk, 3.5km, 1h AR (donné 1h30), facile, animaux à observer.
    • Balade le long de la rivière de Temple of Sinawava à Big Bend, 1h sans se presser, environ 2km, plaisant.
    • Lower Emerald Pool Trail, 1.9km, 45mn AR (donné 1h), facile, jolie cascade. Beaucoup de monde le dimanche !
  • Hébergement : Dixie Palm Motel, situé à Saint George, à 50mn de route du Parc National de Zion. Établissement sans prétention, à la gestion familiale, mais agréable, chambre confortable, grande et bien équipée (frigo, micro-onde, salle de bain). Wifi (un peu poussif). Environ 45€ la nuit, résa via Booking.com

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